De Australopithecus die Lucy vandaag, 41 jaar geleden, ontdekte

Anonim

De Australopithecus Lucy is "onze overgrootmoeder". Het is de beroemdste mensachtiger die ooit is gevonden en de ontdekking ervan - 41 jaar geleden - was van fundamenteel belang (maar niet doorslaggevend) om de evolutie van onze soort te tekenen. Vandaag markeert de verjaardag van zijn ontdekking. Hier is zijn verhaal.

HET VINDEN VAN LUCY. De periode tussen 1973 en 1977 wordt door sommigen gedefinieerd als de gouden eeuw van de paleoantropologie. In de fossiele afzettingen van de Afar-regio, in het Hadar-bekken, ongeveer zestig kilometer van Addis Abeba in Ethiopië, werden duizenden gefossiliseerde mensachtige fragmenten die 3-4 miljoen jaar geleden leefden aan het licht gebracht.

Op 24 november 1974 begon paleoantropoloog Donald Johanson een punt te controleren dat al bij verschillende gelegenheden zonder veel geluk werd geanalyseerd. Hij merkte op dat er een fossiel van een bot was, waarschijnlijk van een arm, en hij begon voorzichtig te graven. In de buurt begon zijn team steeds meer fragmenten te vinden.

De geleerden zagen zich geconfronteerd met het meest complete skelet van een oude menselijke voorouder van meer dan 3 miljoen jaar: maar liefst 52 botten, waaronder de botten van de ledematen, de onderkaak, enkele fragmenten van de schedel, ribben, wervels en vooral het bekken, waardoor het mogelijk werd te begrijpen dat het een vrouw was. Dezelfde avond verzamelden de paleoantropologen zich rond het vuur en gaven het een naam: ze noemden het Lucy, geïnspireerd op een van de liedjes die het meest werden gehoord in het kamp: Lucy in de lucht met diamanten, door de Beatles.

Het fossiele skelet van Lucy mist de onderste ledematen, maar de botten van de benen en het bekken laten zien dat het rechtopstaande station al 3, 2 miljoen jaar geleden werd verworven (dit is de rechtopstaande datering van het skelet): de mensachtigen bewogen bijna altijd in die positie, niet alleen voor sommige stukken.

WIE WAS GELUKKIG. "Zijn brein was iets groter dan dat van een chimpansee", zegt Donald Johanson, die het ontdekte. "De botten waren geschikt om rechtop te staan. Maar hij had nog steeds apis-personages: een prognaatgezicht, een verpletterde neus en een ongrijpbaar voorhoofd ". De bovenste ledematen waren lang en dit geeft aan dat Lucy, terwijl hij op een manier liep die erg leek op een moderne man (of liever een vrouw), wist hoe hij behendig in bomen kon klimmen.

Het was ongeveer een meter hoog en woog waarschijnlijk 25 kg. De dikte van het tandglazuur geeft dan aan dat het zich hoofdzakelijk voedde met tamelijk taaie voedingsmiddelen, waarschijnlijk vooral wortels. De wetenschappelijke naam van de soort werd voor haar bedacht: Australophitecus afarensis (van Afar, het gebied van de ontdekking).

Hoe stierf hij? Moeilijk vast te stellen, gezien de oudheid van de botten, maar omdat fragmenten van de lichamen van ten minste 13 verschillende individuen in dezelfde geologische "laag" zijn gevonden, hebben sommige geleerden het idee gewekt dat de groep is overleden als gevolg van een plotselinge natuurramp (misschien een 'overstroming' en dat Lucy en de anderen het oudste archeologische bewijs zijn dat de voorouders van de mens al in groepen leefden.

Volgens sommige onderzoekers was Lucy ongeveer 18 toen ze stierf. Zeer jonge? niet echt: volgens de onderzoekers was de levensverwachting van Australopithecus afarensis ongeveer 25 jaar.

Video: 4 miljoen menselijke evolutie in 90 seconden

Gereedschap in plaats van tanden. Twee en een half miljoen jaar geleden verdeelde de afarensis zich in verschillende soorten. "Sommigen", legt Johanson uit, "kozen voor een vegetarisch dieet, met sterke tanden. Anderen gaven de voorkeur aan een omnivoor dieet, rijk aan vlees. Kaken en tanden waren dus minder kauwend (het vlees voedde meer dan groenten in hetzelfde volume) en werden kleiner. Aan de andere kant groeide de schedel. En daarmee het brein ». Omdat deze Lucy kleinkinderen de eerste stenen werktuigen hebben uitgevonden om de botten te breken en het voedende merg te krijgen dat ze bevatten.

Image familiegeschiedenis. De boom van de Hominini is erg "bossig", met veel takken. In het geslacht Homo is de laatste aankomst H. naledi. Onder de australopithecines bevindt zich Lucy (A. afarensis); voor sommige geleerden leidde een van hen naar Homo, voor anderen vormen zij een zijtak met gemeenschappelijke voorouders. Paranthropus, ook bekend als robuuste australopithecines, waren tweevoeters, met sterke tanden en onderkaken. Het geslacht Pan (chimpansee) zou zich volgens een genetische schatting van de lijn hebben gescheiden die ongeveer 6, 3-5, 4 miljoen jaar geleden naar Homo leidde. Ten slotte zijn de Ardipithecus de meest voorouderlijke vormen, tweevoeters op de grond en met een kleine schedel (300 - 350 cm3); Sahelanthropus kan volgens sommigen een voorouder zijn van mannen en chimpansees. |

Familie album. Maar de geschiedenis van onze soort begint een paar miljoen jaar geleden. Zes miljoen jaar geleden had het bos zich in Oost-Afrika gedeeltelijk teruggetrokken, waardoor een reeks groene "eilanden" achterbleef, grote bosjes voedsel van elkaar gescheiden door vlaktes bedekt met hoge grassprieten. Om van het ene eiland naar het andere te gaan, moesten de antropomorfe apen die al lang floreerden in het gebied naar buiten komen en deze zonovergoten vlaktes oversteken, waar de roofdieren op de loer lagen.

De "afdaling" van de takken. Sommige apen kwamen erachter dat het alleen maar nuttig is om lange stukken op de onderste ledematen te lopen; daarbij konden ze in feite van tevoren gevaren zien, voorbij de stelen van vergeeld gras. Hierdoor konden ook de bovenste ledematen worden gebruikt om stokken te hanteren en stenen te gooien, wat vooral als een groep een effectieve collectieve verdediging bleek te zijn. De meest bekwame wandelaars kunnen daarom langer leven, meer kinderen krijgen en hun groei verzekeren. Op deze manier ging hun DNA over naar het nageslacht en verbeterden en stelden, van generatie op generatie, het kenmerk van rechtop lopen. Dit is hoe antropologen de oorsprong van bipedalisme verklaren, een van de belangrijkste aanpassingen van de menselijke evolutie waardoor we, via een lang proces dat de geboorte en het uitsterven van ongeveer twintig verschillende "mensachtigen" heeft bereikt, bij onze soort zijn aangekomen : Homo sapiens.

"Bipedale voortbeweging liet ook de handen vrij voor het vervoer van voedsel, voorwerpen en jonge kinderen", legt Giorgio Manzi, paleoantropoloog van de universiteit La sapienza di Roma, uit. «Handen geschikt voor een precieze grip, die een betere hantering van objecten mogelijk maakte, en voor de vervaardiging van stenen werktuigen, die kunnen slaan en dus splinters van kiezelstenen kunnen verwijderen. Bovendien was handvaardigheid in een deugdzame cirkel de voorwaarde voor hersenontwikkeling ". Door in feite via het mitochondriale DNA de "genetische afstand" te berekenen tussen de verschillende soorten antropomorfe apen en de moderne mens, heeft de moleculaire biologie vastgesteld dat de scheiding van onze evolutionaire lijn van die welke leidde tot de huidige gorilla's en chimpansees ongeveer 6 miljoen jaar geleden. Dankzij de betrouwbaarheid van deze moleculaire klok hebben paleontologen de intuïtie van Charles Darwin over de Afrikaanse oorsprong van de mens bevestigd. Definitieve gegevens ontbreken nog, maar in Afrika zijn drie zeer oude fossiele soorten gevonden, die in de mensachtige familie kunnen worden geplaatst, waarvan de tweevoetige primaten waarvan wij sapiens deel uitmaken.

Aan de wortels van de boom. De oudste hiervan is Sahelanthropus tchadensis, ontdekt in Tsjaad en leefde ongeveer 7 miljoen jaar geleden. Hoewel voorafgaand aan de scheiding van de evolutionaire lijn van de mens, vertegenwoordigt Sahelanthropus het eerste getuigenis van een mensachtigen die op twee benen kan lopen, zij het onvolkomen. "Recente studies uitgevoerd met de CT op een bijna volledige schedel van Sahelanthropus lijken te bevestigen dat het tot de mensachtige familie behoort, " voegt Manzi toe. Meer recent zijn Ardipithecus kadabba, gevonden in Ethiopië en tussen 5, 2 en 5, 8 miljoen jaar oud, en Orrorin tugenensis, ontdekt in Kenia en daterend uit ongeveer 6 miljoen jaar geleden. Van dat laatste is in het bijzonder ook een dijbeen gevonden, waarvan de structuur heeft geleid tot de hypothese dat wetenschappers eerder gewend waren om op twee benen te bewegen.

Verandering van tempo. Maar de echte ster van de paleontologie, een paar jaar na zijn buitengewone beschrijving in het tijdschrift Science, is momenteel Ardi, een vrouwtje van Ardipithecus ramidus, een soort die al gedeeltelijk bekend is, maar waarvan nog nooit een bijna volledig exemplaar is gevonden. Ardi, gevonden in de vallei van de Awash, in Ethiopië, leefde 4, 4 miljoen jaar geleden. De groep onderzoekers onder leiding van Tim White van de Universiteit van Berkeley kon dankzij dit goed bewaarde skelet zijn kenmerken en eigenschappen bepalen.

Afgaande op de groei van botten, was het een 14-jarige vrouw, 120 cm lang, met een geschat gewicht van 50 kilo. Het brein was slechts 300 kubieke cm, dat is minder dan een vijfde van dat van een huidig ​​meisje. De armen en vingers waren lang en de polsen stijf om goed in de bomen te kunnen klimmen. Zijn voeten hebben nog steeds een grote teen, zoals bij apen. De benen waren kort en de structuur van het bekken, al vrij breed, lijkt te suggereren dat Ardi een "optionele tweevoetige" was, dat hij twee benen op de grond gebruikte en alle vier toen hij op de takken liep.

White vergeleek de fossiele botten van mannen en vrouwen van Ardipithecus ramidus die in verschillende opgravingscampagnes werden gevonden, en concludeerde dat de mannetjes slechts iets groter waren dan de vrouwen, wat betekent dat in de gemeenschappen van deze mensachtige de seksuele relaties niet werden gereguleerd door de harem (een groot mannetje met veel vrouwtjes, zoals bij gorilla's), maar ze waren promiscuus, zoals bij de huidige bonobo's of pygmee chimpansees, waarin een vrouwtje kan paren met meerdere mannetjes.

Dieet en hersenen. Als, zoals de meest recente paleo-antropologische theorieën beweren, de ontwikkeling van de hersenen "vanaf de voet" begon, dat wil zeggen vanaf de manier van lopen, de fossiele voetafdrukken enkele jaren geleden gevonden in Laetoli, Tanzania, door Mary Leakey, voorouder met haar echtgenoot Louis van een dynastie van fossiele jagers, ze bewijzen dat de voeten van de mensachtigen (misschien die van de soort Australopithecus afarensis) al ongeveer 3, 6 miljoen jaar geleden vergelijkbaar waren met die van de huidige man, en niet langer apelike zoals Ardi ze had.

Zoals vermeld, mist het fossiele skelet van Lucy, de beroemde apenvrouw (A. afarensis) ontdekt in Ethiopië door de Amerikaanse paleoantropoloog Donald Johanson, de onderste ledematen, maar de botten van de benen en het bekken tonen aan dat het rechtopstaande station 3, 2 miljoen jaren geleden werd het overgenomen: de mensachtigen bewogen bijna altijd in die positie, niet alleen voor sommige stukken.

grote kauwers. In die tijd waren de bossen bijna volledig teruggetrokken en had de savanne zich in Oost-Afrika verspreid. Daarom zou bipedalisme niet langer slechts een variatie van voortbeweging moeten zijn om van de ene bosplek naar de andere over te gaan, maar een vaste aanpassing.

Australopithecus afarensis had een brein van 500 kubieke cm, al groter dan dat van een chimpansee. Volgens de meest betrouwbare theorieën was de evolutieboom in die tijd verdeeld in twee hoofdtakken. "Een van deze takken omvatte soorten zoals Paranthropus aethiopicus (leefde in het huidige Ethiopië en Tanzania), Paranthropus boisei (Tanzania en Kenia) en Paranthropus robustus (Zuid-Afrika)", verklaart Anna Alessandrello, paleontoloog van het Natural History Museum van Milaan. "Deze mensachtigen hadden een schedel met een sagittale kam waar sterke kauwspieren werden ingebracht en ze waren uitgerust met krachtige kaken om taai plantaardig voedsel te malen, zoals bijvoorbeeld walnoten." Het is geen toeval dat P. boisei zelfs de bijnaam 'De notenkraker' kreeg. "In de mensachtigen behorende tot de tweede tak, zoals Australopithecus africanus, bleven de tanden en kaken licht, maar de schedel werd ontwikkeld", vervolgt Alessandrello. Sommige geleerden van deze reconstructie zijn echter in twijfel getrokken door sommige geleerden, die in plaats daarvan P. robustus beschouwen als een afstammeling van A. africanus.

In elk geval zijn de wetenschappers het erover eens dat zij voor deze tweede tak de rol herkennen van stamvader van het geslacht Homo, dat is waartoe wij behoren. Een van de eerste leden is ongetwijfeld Homo abilis, gevonden in Tanzania, daterend uit 1, 8 miljoen jaar geleden en lange tijd beschouwd als de eerste mensachteling die stenen gereedschap heeft gebouwd. Een theorie die nu in vraag wordt gesteld naar aanleiding van de ontdekking van meer oude stenen werktuigen dan de eerste fossielen van het geslacht Homo.

Eerste jagers. H. abilis had een meer ontwikkelde schedelbak dan de mensachtigen die eraan waren voorafgegaan, maar relatief minder krachtige kaken, omdat zijn dieet omnivoor was geworden: dat wil zeggen, het omvatte een goede basis van vlees, dat hij zelf verkreeg door de "veger" te doen, dat wil zeggen door weg te rijden hyena's en andere roofdieren van de kadavers van dode dieren, vaak handelend in groepen met andere soortgelijke. Zijn stenen werktuigen werden voornamelijk gebruikt om botten te breken om merg te eten, een zeer voedzaam voedsel H. Habilis wordt al lang beschouwd als het eerste lid van de evolutionaire lijn van Homo, maar een reeks nieuwe bevindingen heeft de kaarten op de tafel veranderd. De eerste hiervan is die van Homo rudolfensis, begiftigd met een vrij grote schedel en met veel kenmerken gemeen met H. abilis, maar die dateert uit een vorige periode. De tweede is Kenyanthropus platyops, gevonden door Meave Leakey, paleoantropoloog van het National Museum of Kenya. Dit exemplaar heeft een kleinere schedel en dateert meer dan 3 miljoen jaar geleden, maar de vorm van het gezicht, de positie van de jukbeenderen en de structuur van de tanden herinneren aan die van H. abilis en H. rudolfensis. Andere belangrijke mensachtigen waren Homo erectus en Homo ergaster (sommige geleerden beschouwen de laatste als de Afrikaanse variant van de eerste).

Technologie is geboren. Ze krijgen een aantal technologische innovaties toegeschreven, zowel omdat ze verantwoordelijk zijn voor de productie van de eerste stenen bijlen, als voor het vermogen, zo niet om het vuur te creëren, althans om het te onderhouden. Boven alles lijkt het erop dat zij de eerste mensachtigen waren die Afrika verlieten en de Oude Wereld koloniseerden.

Migraties en uitstervingen. Ongeveer 1, 7 miljoen jaar geleden, kwam het ondernemende geslacht Homo uit Afrika en arriveerde in Georgië, zoals werd aangetoond door de ter plaatse gevonden fossielen en Homo erectus georgicus gedoopt. Minder dan een miljoen jaar later arriveerde de voorganger van Homo in Europa: het is de naam die wordt gegeven aan de "Italiaanse" schedel van Ceprano, in de buurt van Rome, en aan de vele overblijfselen die zijn gevonden in Atapuerca (Spanje). Zijn hersenen waren nu 1.000 kubieke centimeter en het kan niet worden uitgesloten dat hij kannibalisme beoefende.

"Op dat moment diversifieerde het zich in secundaire takken vanwege geografische veranderingen", legt Manzi uit. "Een van deze takken, de rechtopstaande man, was de karakteristieke mensachtige van Azië, met een brein dat 1.300 kubieke centimeter bereikte. Homo heidelbergensis, dat van Europa, had een brein van 1600 kubieke cm ». De Neanderthaler kwam ongeveer 200 duizend jaar geleden van hem af. In dezelfde periode, in Afrika, kwam Homo sapiens uit Homo ergaster. Een datering bevestigd door genetische studies uitgevoerd zowel op het mitochondriaal DNA (dat alleen door de moeder wordt geërfd) als op dat van het Y-chromosoom (dat alleen van man op man wordt overgedragen), waardoor het mogelijk was om lijnen, relaties en migraties te reconstrueren.

Sommige paleontologen geloven dat aan de basis van de ader die aan de ene kant naar de sapiens leidde en aan de andere kant naar het Neanderthaler Homo-voorganger was, anderen in plaats daarvan Homo heidelbergensis. Verder is Homo sapiens uit Afrika voortgekomen en verspreid naar Azië, het Midden-Oosten en Europa. Er waren zelfs enkele kruisingen met de Neanderthaler, voordat deze soort - en ook Homo erectus, die tot 30.000 jaar geleden op Java had kunnen overleven - uitstierven, waardoor Homo sapiens de enige overgebleven vertegenwoordiger in zijn soort bleef .